Los astrónomos han observado como un agujero negro se despertó de un letargo de décadas para tragarse a un objeto de baja masa - ya sea una enana marrón o un planeta gigante - que se pasaba demasiado cerca. Un evento de atracción similar, aunque en una nube de gas, pronto va a pasar en el agujero negro del centro de nuestra galaxia, la Vía Láctea.

El descubrimiento en la galaxia NGC 4845, 47 millones de años luz de distancia, fue hecha por observatorio espacial Integral de la ESA, con observaciones de seguimiento de la ESA, XMM-Newton, Swift de la NASA y MAXI Japón monitor de rayos X en la Estación Espacial Internacional.

Los astrónomos estaban realizando un estudio integral de una galaxia diferente cuando notaron una brillante llamarada de rayos X proveniente de otra ubicación en el mismo amplio campo de visión. Usando XMM-Newton, el origen fue confirmado como NGC 4845, una galaxia nunca antes detectada.

Junto con Swift y MAXI, la emisión fue rastreado desde su máximo en enero de 2011, cuando la galaxia iluminado por un factor de mil, a continuación, ya que disminuyó en el transcurso del año.

"La observación fue completamente inesperada, de una galaxia que ha estado tranquila durante al menos 20-30 años", dice Marek Nikolajuk de la Universidad de Bialystok, Polonia, autor principal del artículo en Astronomy & Astrophysics .
Mediante el análisis de las características de la erupción, los astrónomos pudieron determinar que la emisión provenía de un halo de materia alrededor del agujero negro central de la galaxia, ya que desgarró y se alimenta en un objeto de 14-30 masas de Júpiter. Este rango de tamaño se corresponde con las enanas marrones, objetos subestelares que no son lo suficientemente masivas para fusionar hidrógeno en su núcleo y encenderse como estrellas.
Sin embargo, los autores señalan que podría haber tenido una masa aún más baja, a sólo un par de veces la de Júpiter, situándose en el rango de los planetas gaseosos gigantes.
Estudios recientes han sugerido que la libre flotación de masa planetaria objetos de este tipo se puede producir en grandes cantidades en las galaxias, expulsados ​​de sus sistemas solares padres por las interacciones gravitacionales.
El agujero negro en el centro de NGC 4845 se estima que tiene una masa de alrededor de 300 000 veces la de nuestro Sol. También le gusta jugar con su comida: el camino a la emisión iluminó y decayó muestra que hubo un retraso de 2-3 meses entre el objeto que se rompe y el calentamiento de los residuos en las proximidades del agujero negro.

"Esta es la primera vez que hemos visto la interrupción de un objeto subestelar por un agujero negro", añade el co-autor Roland Walter, del Observatorio de Ginebra, Suiza.
"Estimamos que sólo sus capas exteriores fueron devorados por el agujero negro, que asciende a cerca del 10% de la masa total del objeto, y que un núcleo más denso se ha dejado en órbita alrededor del agujero negro".
El evento de quema en NGC 4845 puede ser visto como un acto de calentamiento para un evento similar se espera en el agujero negro supermasivo en el centro de nuestra propia galaxia, la Vía Láctea, tal vez este año.
Si bien no hay enanas marrones o planetas en el menú en esta ocasión, una nube de gas compacto que asciende a unas pocas veces la masa terrestre se ha visto en espiral hacia el agujero negro y se prevé que cumplir su destino en breve.
Junto con el objeto visto ser devorado por el agujero negro de NGC 4845, estos eventos se dicen a los astrónomos más sobre lo que le sucede a la desaparición de diferentes tipos de objetos que se encuentran los agujeros negros de diferentes tamaños.
"Se estima que eventos como estos puede ser detectable cada pocos años en las galaxias que nos rodean, y si detectarlos, Integral, junto con otros observatorios espaciales de alta energía, será capaz de ver jugar a cabo tal como lo hizo con NGC 4845 , "dice Christoph Winkler, científico del proyecto Integral de la ESA.


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