Un grupo de investigadores de la Universidad de Washington, financiado por la NASA, está a punto de construir un cohete de fusión-accionado. Este cohete, si puede ser construido con éxito, podría propulsar una nave espacial tripulada a Marte en sólo 30 días - en comparación con la estimación de la NASA de cuatro años para una ida y vuelta de Marte con la tecnología actual.




El equipo de la Universidad de Washington, dirigido por John Slough, han pasado los últimos años desarrollando y probando cada una de las distintas etapas de un cohete de fusión. Ahora es el momento para llevar estas pruebas aisladas entre sí para producir un cohete de fusión real. Para tener éxito, Slough y co tendrá que crear un proceso de fusión que genera más energía de la que necesita para obtener la reacción de fusión comenzó - una advertencia de que, a pesar de miles de millones de dólares en investigación, ha eludido a algunos de los mejores científicos del mundo durante más de 60 años. La fusión es un método ideal para la propulsión de cohetes, como combustible de fusión tiene una densidad de energía enorme - algo en la escala de 7 millones de veces más densos que el combustible de los cohetes convencionales. El peso (y el costo) de combustible es uno de los mayores obstáculos a los viajes espaciales.





El diseño del cohete de fusión UW es mecánicamente simple e ingenioso también. En esencia, hay una pastilla de deuterio-tritio (isótopos del hidrógeno, el combustible habitual utilizado con fusión), y algunos anillos metálicos de gran tamaño hechas de litio. Cuando el gránulo está en el lugar correcto, fluye a través de la cámara de combustión hacia el tubo de escape, un campo magnético enorme se activa, haciendo que los anillos de metal para cerrar de golpe cerrado alrededor de la bola de combustible. Estos anillos luego implosionan con tal presión que el combustible se comprime en fusión - mucho de la misma manera que un coche comprime diesel en combustión. La fusión provoca una explosión masiva, expulsando anillos de metal del cohete a 67,000 mph (108.000 kmh), generando el empuje. Esta reacción se repite cada 10 segundos, con el tiempo la aceleración del cohete a algún lugar cerca de 200.000 millas por hora - aproximadamente 10 veces la velocidad de la curiosidad mientras se precipitaba a través del espacio entre la Tierra y Marte.


Esa es la teoría , al menos. Hasta el momento, por lo que podemos decir, que los científicos no se han creado fusión todavía, que han probado los anillos de metal implosión, pero no se ha insertado el combustible de deuterio-tritio e impulsado un bulto ionizado supercaliente de metal a 67,000 mph por la parte trasera de un cohete. Ese es el próximo paso y muy grandes.


Para ser considerada un éxito, el cohete de fusión UW debe cumplir dos criterios: debe funcionar de forma fiable, y debe ser capaz de generar más energía térmica que la energía eléctrica requerida para iniciar la reacción de fusión. Este es el segundo factor que hasta ahora ha sido imposible de cumplir, a pesar de docenas de intentos y miles de millones de dólares en investigación y desarrollo. Básicamente, es bastante fácil de iniciar una reacción de fusión - sólo tiene un campo magnético muy fuerte, láser, o una bomba nuclear - pero es muy difícil continuar la reacción después de eso. Fusión libera una gran cantidad de energía térmica - pero tiene que ser capaz de convertir suficiente de que la energía térmica en energía eléctrica, para continuar la reacción.





La cámara de objetivo en la Instalación Igniftion Nacional, donde los láseres 192 se combinan para crear la fusión
Actualmente nuestras mejores esperanzas para la fusión sostenible son el ITER - una fusión $ 20 mil millones reactor proyecto respaldado por la mayoría de los grandes jugadores del mundo - y Fondo de California Nacional de Ignición (foto de arriba). No está del todo claro cómo la Universidad de Washington diseño permite la fusión continua, pero se supone que tiene un plan. Usted no debe te hagas ilusiones, sin embargo: Casi todo el mundo está de acuerdo en que la energía de fusión sostenible es todavía por lo menos 20 años de distancia - y podría ser siempre. Aquí está la esperanza, sin embargo: A menos que nos encontramos con un método más rápido de los viajes espaciales, nos llevará alrededor de 200.000 años para llegar a la más cercana de la Tierra como planeta


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